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15. März 2021Beitrag von Emilia Hartmann

Überlebenslektionen von den Mountain Men

Die frühen Pelztierjäger, die die eisigen Flüsse der Rocky Mountains bearbeiteten, lebten ein hartes, einsames Leben. Da der Vorstoß der Pioniere und Goldsucher nach Westen noch Jahre auf sich warten ließ, hatten die Trapper des frühen 18. Jahrhunderts die alpinen Wiesen, die zerklüfteten Gipfel und die sanften Hügel des Hochlandes praktisch ganz für sich allein.

Sie wurden als “Mountain Men” bekannt, als kühne, raue Individualisten, die lernten, die Extreme der Natur zu überleben und inmitten feindseliger Indianernationen zu überleben.

Wie sie zu Bergleuten wurden

Die meisten Bergmänner begannen als junge, einfache Männer, die die einfachen Fähigkeiten und Anforderungen eines Farmarbeiters mitbrachten: einen starken Rücken, eine gute Konstitution und Erfahrung im Umgang mit Werkzeugen und Waffen.



Viele von ihnen waren ehemalige Landarbeiter, die vom landwirtschaftlichen Leben gelangweilt waren und das Abenteuer, die Flucht und das Geld suchten, das die Pelztierjagd einbringen konnte – zwischen ein- und zweitausend Dollar für die Ernte einer Saison an hochwertigen Fellen.

Eine der besten Beschreibungen eines typischen Mannes aus den Bergen stammt von Rufus Sage, der selbst ein Pelztierjäger und kleiner Händler in den 1830er Jahren war.

“Seine Haut nimmt durch die ständige Exposition einen Farbton an, der fast so dunkel ist wie der der Aborigines, und seine Gesichtszüge und sein Körperbau erhalten einen rauen und harten Ausdruck. Sein Haar wird durch Unachtsamkeit lang, grob und buschig und hängt ihm locker über die Schultern.

Auf dem Kopf trägt er einen niedrig gekrönten Wollhut oder einen groben Ersatz aus eigener Herstellung. Seine Kleidung besteht aus Hirschleder, das an den Nähten mit Fransen aus demselben Material versehen ist, die auf eine ihm und seinen Gefährten eigene Art und Weise geschnitten und hergestellt wurden. Hirsche und Büffel liefern ihm die nötige Bedeckung für seine Füße, die er aus dem Impuls der Not heraus anfertigt.

Um die Taille trägt er einen ledernen Gürtel, in dem er sein Schlachtermesser und seine Pistolen aufbewahrt, um den Hals hängt eine Kugeltasche, die vorne am Gürtel befestigt ist, und unter dem rechten Arm hängt quer von der Schulter ein Pulverhorn, hinter dem an dem daran befestigten Riemen die Patronenform, die Kugelschraube, der Wischer, die Ahle usw. befestigt sind.
Mit einem Gewehrstock (einem selbstgemachten Ladestock) aus Hartholz und einem guten Gewehr in den Händen, das fünfunddreißig Kugeln pro Pfund trägt, hat der Leser ein korrektes Bild eines echten Bergsteigers in voller Ausrüstung vor sich.”

Das Leben der Bergbewohner

Ein Bergmann reiste mit leichtem Gepäck – mit kaum mehr als ein wenig Mehl, Kaffee, Tee und Salz, er trug keine Lebensmittel bei sich. Er lebte fast ausschließlich von der Natur. Sein Gewehr war in der Regel ein kräftiges Gewehr vom Kaliber .40 bis .60, hergestellt von den Hawken-Brüdern aus St. Louis, mit dem er einen Büffel oder Grizzlybären auf 200 Meter Entfernung niederstrecken konnte. Er lernte auch, wilde Beeren, Hagebutten, Pflaumen und Nüsse zu sammeln, und wenn die Zeiten hart waren, lebte er von allem, was gerade zur Hand war – Wurzeln, Rinde oder sogar Biberfelle.

Der Pelzfang wurde in zwei Jahreszeiten aufgeteilt: Die erste war im Herbst, wenn das leichte Sommerfell der Tiere durch ein dickes Winterfell ersetzt wurde. Das dauerte so lange, bis die Bäche zugefroren waren.

Während er darauf wartete, dass die Tümpel auftauten, zog sich der Fallensteller in ein grobes Zelt oder eine kleine Blockhütte zurück und verbrachte die schlimmste Zeit des Winters damit, die Felle für den Markt vorzubereiten. Wenn das Eis brach, war er wieder draußen und watete durch Eiswasser und Schnee, um seine Fallen zu warten.

Das Leben eines Bergmanns war alles andere als glamourös. Es war zeitweise erbärmlich, gefährlich und einfach nur harte Arbeit. Viele Trapper erkrankten durch das ständige Eintauchen in Eiswasser an Rheumatismus. Viele starben durch Ertrinken, infizierte Verletzungen, Ruhr, Pocken, Hydrophobie, Wundstarrkrampf und versehentliche oder absichtliche Schüsse ihrer Begleiter. Sie fielen auch von Bergen, wurden von Klapperschlangen gebissen oder von Grizzlybären zerfleischt. Und dann war da noch die ständige Bedrohung durch Indianer.

Die gefährlichen Eingeborenen

John Colter, einer der allerersten Bergmänner, hatte eine erschreckende Begegnung mit Blackfeet-Indianern, die zur Legende geworden ist. Sein Wildnistraining wurde als Mitglied der Lewis und Clark Expedition verfeinert, (eine erstaunliche zweijährige Reise, um eine Handelsroute über die Rockies zur Pazifikküste zu finden).

Nach ihrer Rückkehr nach St. Louis erhielt er die Erlaubnis, die Expedition zu verlassen und mit zwei Biberfängern als deren “technischer Berater” zurück in die Wildnis zu gehen.

Bald nachdem sich diese Partnerschaft auflöste, schloss er sich Manuel Lisas Fallensteller-Truppe in den Rockies an. Im Jahr 1808 wurden er und sein Begleiter John Potts beim Fallenstellen in der Nähe der Jefferson Fork des oberen Missouri plötzlich von über 500 Blackfeet-Kriegern angegriffen. Sein Partner versuchte sich zu wehren und wurde sofort mit Pfeilen durchbohrt und auf der Stelle getötet. Colter wurde gefangen genommen und nackt ausgezogen.
Nachdem er verschiedene Möglichkeiten besprochen hatte, ihn zu quälen und zu foltern, fragte ein Häuptling Colter, wie schnell er laufen könne. Colter antwortete, dass er ein schrecklicher Läufer sei, wie eine Schildkröte – obwohl er den Ruf hatte, sehr schnell auf den Beinen zu sein. Sie sagten ihm, er solle um sein Leben rennen und gaben ihm einen 30-sekündigen Vorsprung, bevor sie sich daran machten, ihn zu verstümmeln.

Colter rannte los, ignorierte die Schmerzen, die das Barfußlaufen durch die Stacheldornen und das felsige Geröll des Canyons verursachte, und machte sich auf den Weg zum sechs Meilen entfernten Jefferson Fork. Nach drei Meilen hatte er jeden Verfolger abgehängt, bis auf einen.

Als der einsame Krieger an Boden gewann und im Begriff war, ihn zu überholen, wich Colter aus, stellte ihm ein Bein und tötete den Indianer mit seiner eigenen Lanze. Er rannte mit voller Geschwindigkeit weiter zum Fluss und tauchte hinein. Als der Suchtrupp der Blackfeet ankam, suchten sie das Ufer ab, fanden aber keine Spur des Mountain Man.

Colter hatte sich unter einem Treibholzfloß versteckt und schwamm dann später in der Nacht etwa fünf Meilen flussabwärts. Als er den Strand erreichte, war er wieder auf der Flucht. Sieben Tage später kam er in Lisas Fort an, nackt, halb verhungert und die Füße voller eiternder Dornen. Er hatte 150 lange, quälende Meilen zurückgelegt, mit nur einem rohen Überlebenswillen, um die Hindernisse zu überwinden.

Überlebenstaktik

Die Bergbewohner überlebten, indem sie sich ihrer Umgebung anpassten. Für viele war allein die Tatsache, dass sie sich in der schönen, ungezähmten Wildnis aufhielten, Grund genug, eine so gefährliche Tätigkeit auszuüben.
Am wichtigsten war, dass sie die Sprache und die Bräuche der Indianer lernten und ihre Jagd- und Kriegsführungsfähigkeiten ständig verbesserten. Viele nahmen sich ein Indianermädchen zur Frau, und einige wenige spielten tatsächlich ganztags Indianer und lebten bei den Stämmen.

Jeden Sommer wurde ein Rendezvous abgehalten, bei dem die Händler und Trapper zusammenkamen, um Geschäfte zu machen. Obwohl die Trapper viel Geld für ihre Felle verdienten, waren es die Händler, die in der Regel reich wurden. Ausrüstungsgegenstände wie Tabak, Kaffee, Zucker, Schießpulver und Blei wurden mit Aufschlägen von über 500 Prozent gegenüber den Preisen in St. Louis gehandelt.

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Die Händler hatten praktisch ein Monopol auf die Konzessionen der Rendezvous, und wenn der Trapper nicht über tausend Meilen reisen wollte, um seine Felle zu verkaufen, gab er sein Geld einfach in den Bergen aus und kam pleite davon.
Das Rendezvous war auch die Zeit, in der die Bergmänner ihre Deckung herunterlassen und Dampf ablassen konnten. Einen ganzen Monat lang redeten sie, gaben an, veranstalteten Schießwettbewerbe, spielten und gaben den Rest ihres Geldes für Whiskey und die örtlichen Indianermädchen aus. Als sich das Rendezvous dem Ende zuneigte, packten sie ihre Sachen und brachen zu einem weiteren gefährlichen Jahr in den Bergen auf.

Die Entdeckung neuer Handelsrouten

Da die Bergmänner durch weite Teile der Wildnis reisten, die Außenstehenden unbekannt waren, wurden viele von ihnen zu Wegbereitern und Scouts für diejenigen, die neue Routen in den Westen suchten.
Zwei dieser Männer zeigen einen starken Kontrast in der Art und Weise, wie sie Expeditionen nach Westen planten und durchführten. Auch ihre Methoden des Überlebens sind aufschlussreich.

Jedediah Smith war einer der besten Pelztierjäger seiner Zeit. In der Saison 1824-1825 brachte er etwa 668 Felle ein, was wahrscheinlich ein Rekord für einen einzelnen Bergmann war. Später tat er sich mit zwei Partnern zusammen und kaufte das Pelzgeschäft von William Ashley.

Es wurde vereinbart, dass Jed Smith einen Erkundungstrupp in den Südwesten führen sollte, während die beiden anderen Partner in den zentralen Rocky Mountains arbeiteten, um neues Fallenstellerland zu finden. Smith nahm 15 Männer vom Salt Lake und stieß nach Süden durch die Wasatch Mountains in ein Land mit Salbeibusch und Wüste vor.

Smith selbst beschrieb es als “ein Land des Hungers”. Sie überquerten schließlich den Colorado River und folgten der linken Seite des Flusses in die Black Mountains von Arizona. Mit wenig Nahrung befanden sie sich in einer gefährlichen Lage.

In seinem eigenen Tagebuch schrieb Smith, dass er “so viele Pferde verloren hatte, dass wir alle zu Fuß unterwegs waren – meine Männer und der Rest meiner Pferde waren erschöpft von Müdigkeit und Strapazen und abgemagert vor Hunger.”

Schließlich stießen sie auf ein Lager von Mojave-Indianern, die sie mit neuen Vorräten versorgten und sie an die kalifornischen Missionen verwiesen, um mehr Pferde und Vorräte zu bekommen. Die Durchquerung der Mojave-Wüste war ein zermürbender 15-tägiger Treck für die Männer. Sie litten schrecklichen Durst und Hunger und verloren fast alle ihre Pferde. Als sie schließlich an der Westküste ankamen, wurden sie von der mexikanischen Regierung sofort ins Gefängnis geworfen.

Jed Smith konnte sich mit Hilfe eines amerikanischen Seekapitäns befreien und kehrte 1827 mit nur drei Männern zum Bear Lake Rendezvous zurück, 11 waren in Kalifornien gestrandet.

Im selben Sommer kehrte Smith zurück, um die in Kalifornien gestrandeten Männer zu retten, und nahm eine neue Gruppe mit, die aus 18 Männern und zwei Frauen bestand. Leider machte er die gleichen Fehler, hatte eine schreckliche Reise hinter sich und wurde in San Diego erneut ins Gefängnis geworfen.
Nachdem er freigelassen wurde, führte er seine Männer nordwärts aus Kalifornien heraus, nur um 15 von ihnen von Indianern am Umpqua River töten zu lassen. In den drei Jahren, in denen Jed Smith den Südwesten durchstreifte, waren 26 von 33 Männern getötet worden, und zwei hatten ihn im Stich gelassen. Er hatte es versäumt, aus seinen eigenen Fehlern zu lernen, machte schreckliche Fehleinschätzungen und verließ sich zu sehr auf den Mumm und die Hartnäckigkeit eines Bergmanns, um es lebend zu überstehen.

Vorbereitet zu sein, wird am Ende belohnt

Auf der anderen Seite war Joseph Reddeford Walker wahrscheinlich der erfolgreichste und talentierteste aller Bergmänner. Beim Rendezvous am Green River 1833 schlug er eine Expedition vor, um eine Route westwärts zur Küste Kaliforniens zu finden – nicht die gefährliche Südroute, die Jed Smith genommen hatte, sondern eine direktere Route über Nevada und in die Sierras.
Einer der 40 Männer, die Walker begleiteten, war Zenas Leonard, und er beschrieb seinen Anführer wie folgt:

“Mr. Walker war ein Mann, der gut berechnet war, um ein Geschäft dieser Art zu unternehmen. Er war gut abgehärtet gegen die Härten der Wildnis – verstand den Charakter der Indianer sehr gut – war freundlich und leutselig zu seinen Männern, aber gleichzeitig in der Freiheit, zu befehlen, ohne Anstoß zu erregen – und unbekannte Gegenden zu erforschen war sein Hauptvergnügen.”

Walker legte großen Wert auf eine gute Ausrüstung: Jeder Mann war beritten und jeder führte drei zusätzliche Pferde, die mit “allen notwendigen Gegenständen für den Komfort von Männern, die an einer Expedition dieser Art teilnehmen.”
Am Bear River, vier Tage nachdem sie das Rendezvous verlassen hatten, ließ Walker seine Männer Wild jagen, bis jeder Mann 60 Pfund getrocknetes und gerupftes Fleisch in seinen Rucksack gelegt hatte.

Eine andere Taktik, die Walker anwandte, war die, die einheimischen Indianer nach Informationen über das unbekannte Land zu fragen, das sie zu durchqueren hofften. Obwohl der Weg schwierig war, wählten sie die sicherste Route durch Nevada, indem sie dem Humboldt River folgten.

Als die Männer die Bergkette der Sierra Nevada erreichten (einige über 14.000 Fuß), ging ihnen der Proviant aus und sie mussten zwei Pferde schlachten, bevor sie über die schneebedeckten Berge weiterziehen konnten.

Drei Wochen lang kämpften sie sich durch den Schnee, während sie sich einen Weg über die Berge bahnten. Schließlich wurden sie mit einem überwältigenden Anblick belohnt. Sie waren die ersten Weißen, die in das von Gletschern eingeschnittene Tal namens Yosemite blickten.

Obwohl die Aussicht fesselnd war, gab es das Problem, die monolithischen Wände zum Tal hinunterzusteigen. Sie mussten Seile um ihre Pferde spannen und eines nach dem anderen abseilen. Selbst nachdem sie die Felsen überwunden hatten, war der Weg nach unten steil und schwierig. Joe Walker war so beeindruckt von Yosemite, dass er die Grabinschrift auf seinem Grabstein lesen ließ: “Gezeltet in Yosemite, 13. November 1833”.

In den Ausläufern der Sierra angekommen, konnten sie sich ausruhen, und mit reichlich Hirschen, Elchen und Bären fanden sie ausreichend Nahrung für den Rest der Reise zur Pazifikküste.

Joseph Walkers Expedition war mit großem Geschick durchgeführt worden, und obwohl seine Gruppe ein sehr gefährliches Land durchquert hatte, hatte er es ohne den Verlust eines Mannes geschafft. Sein Ansehen als Grenzgänger wuchs im Laufe seines Lebens stetig an, so sehr, dass er zum Inbegriff des idealen Bergmanns wurde.

Schlusswort

Obwohl die Tage der Bergmänner vergleichsweise kurz waren, werden ihre Lektionen des Überlebens und der Wagemut, den sie an den Tag legten, lange in Erinnerung bleiben. Sie wussten, wie sie sich ihrer Umgebung anpassen konnten, aber vor allem wussten sie, wie sie jede verfügbare Ressource bestmöglich nutzen konnten.

Das Leben eines Bergmanns war eine nie endende Lektion, und es war lebenswichtig für sie, ihre Fähigkeiten zu verbessern, um Mutter Natur und den Eingeborenen zu begegnen.

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